Coming back home Hong Kong-Zaragoza: Crossing the Caspian sea on the way to the Caucasus

We arrived in Nukus with enough time to take a long lunch, visit the famous art museum of the city and, after an early and also long dinner, head towards the station. We were already there at 9pm and the train did not leave until 4am, so we had plenty of time to get ready for the almost 30 hours of travel. I went to have a haircut. A haircut in a lost city of Uzbekistan at around 10pm is an experience that leaves you with a very pleasant sensation of freshness although the aesthetic results are not the desired ones. I went back to the dark and quiet station after buying some food for the trip. When I was enjoying checking one more time our train on the screen he came out of the shadows. He asked me if I was going to Aktau. I asked him if he was going to take the boat to Baku. After two “yes” and some laughs, more laughter when we found out that our accommodation in Aktau was going to be in the same place. I introduced my new Japanese friend to my already great friends Sue and Janet. Masa is a guy who is instantly loved, smiling, polite and always willing to help. At about 2am they let us hop on the train. As I have already mentioned, about 30 hours later, border crossing included, we arrived at Aktau. I introduce to you Sue, Janet, Masa and our friend the train “Nukus-Aktau”;)

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Sue and Janet

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Masa

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Train

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Views from the bed

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We stayed 5 nights in Aktau. Janet left us soon and crossed to Baku by plane. Each day new travelers came to the hostel who wanted to cross to Baku, by air or by sea. Most were very young Japanese so the atmosphere could not be better. The day consisted of taking a walk to the sales office of one of the shipping companies that crosses the Caspian. It’s hard to get a ticket. There are no fixed schedules, the boats leave when they are full and when the weather conditions allow it. So every day Sue, Masa and I took a walk of about 40 minutes to try to communicate through Google Translator with the lady of the shipping company and then have a coffee and go for a walk. Then return to the hostel, check on the internet the location of our most likely boat and exchange information with other travelers.

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Hard dialogue with the sales woman

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Our boat on its way to Aktau

Finally one day Masa and I got some SIM cards. I called a guy who had an agency that got tickets from the port of Kuryk, about 75km south of Aktau. Since we were about 11 people, he promised us that one of his employees would come to our hostel that night to sell us the tickets because a boat would be leaving the next day. At around 10pm he arrived in his car. Another great moment of the trip: the joy of my Japanese friends while they were buying their ticket and holding Masa and Sue. Mission accomplished 🙂

The name of the boat was Professor Gul. Such a teaching name looks very good to me. After going through the customs of Kazakhstan we were able to board. Distribution of cabins and wait for 3 hours until the boat was full. Finally the boat moved. You can imagine the special moment. Everyone happily walking on the deck chatting, taking pictures, thinking … Great memory 🙂

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My dear Japanese friends and I enjoyed a lot together. Instead of George they always called me Jyo-ji San. Adding San at the end of a name is a form of affection and respect. I also started calling Masa San that way. My new friend is an artist of photography and a poet. He liked it when I told him that on this trip the sunsets were very special for me because behind that sun it was my home. So he gave me that picture without me noticing so I had a nice memory. Crossing the Caspian meant the beginning of the end of my trip. After that, everything was going to be easier. Arigatou gozaimasu Masa San 🙂

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After around 32 hours of crossing we arrived in Baku, where I only stayed two nights. I really wanted to get to Georgia and travel again by train. I said goodbye to Masa San, Sue and Janet and left with the rest of Japanese friends to Tbilisi on a night train. Georgia is a beautiful country full of mountains but I decided to leave it for later and visit Armenia first.

Armenia. I would like to be able to explain what Armenia was like. The landscape is hard, its history too. In a way, getting to Armenia was like coming back home. After more than 17,000km of beautiful Chinese characters, deserts, Buddhist temples, mosques and huge mountains, it was pleasant to sit in a monastery, still so far from home, and feel the crackling of candles among all that familiar iconography. The monasteries, yes, and Mount Ararat, today in Turkey, and the genocide of 1915, and the history of Greater Armenia. And the duduk. Always the duduk, with that wonderful sound for a trip, for any trip, but specially for a trip that you make on your own. Armenia. I will be back…

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I returned to Georgia by bus. After a lonely and melancholy night in Tbilisi I went to Kazbegi, where I met up with my beloved Masa San, and from there we decided to travel the country together. We returned to Tbilisi and from there we took a van that took us to the village of Mestia in a hard 12-hours trip. There we made several hikings and visited Ushguli, which if you consider Georgia as Europe, is the highest European population, at 2100m.

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And after all those hikings we went back to Tbilisi and said goodbye. Masa headed to Armenia and I tried to search some kind of transport that would take me to Kars, in Turkey, to get to Istanbul. I’ll tell you soon about it from Zaragoza, which will be the last post of this trip. Because now I can say that, if nothing unusual happens, I will be able to finish my trip, Hong Kong-Zaragoza. Greetings from Slovenia 😉

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Volviendo a casa Hong Kong-Zaragoza: Cruzando el mar Caspio camino del Cáucaso

Llegamos a Nukus con tiempo suficiente para tomar un largo almuerzo, visitar el famoso museo de arte de la ciudad y, después de una temprana y también larga cena, dirigirnos hacia la estación. Ya estábamos allí a las 9pm y el tren no salía hasta las 4am, así que teníamos tiempo de sobras para mentalizarnos de las casi 30 horas de viaje que nos esperaban. Yo me fui a cortar el pelo. Cortarse el pelo en una ciudad perdida de Uzbekistán a eso de las 10 de la noche es una experiencia que te deja una muy agradable sensación de frescor aunque los resultados estéticos no sean los deseados. Regresé de nuevo a la oscura y tranquila estación después de comprar algunas provisiones. Cuando me estaba recreando una vez más comprobando nuestro tren en la pantalla apareció de entre las sombras. Me preguntó si iba a Aktau. Le pregunté si iba a tomar el barco a Bakú. Después de dos “síes” y unas risas, más risas al comprobar que también nuestro alojamiento en Aktau iba a ser el mismo. Presenté a mi nuevo amigo japonés a mis ya grandes amigas Sue y Janet. Masa es un tipo que se hace querer al instante, risueño, educado y siempre dispuesto a ayudar. A eso de las 2 de la madrugada nos dejaron pasar al tren. Como ya os he comentado, unas 30 horas más tarde, paso de frontera incluido, llegábamos a Aktau. Os presento a Sue, Janet, Masa y a nuestro amigo el tren “Nukus-Aktau” 😉

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Sue and Janet

 

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Masa

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Tren

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Vistas desde la cama

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Madriguera en el tren

Estuvimos 5 noches en Aktau. Janet nos dejó pronto y cruzó a Baku en avión. Cada día iban llegando al hostel nuevos viajeros que querían cruzar a Baku, por aire o por mar. La mayoría eran jovencísimos japoneses con lo que el ambiente no podía ser mejor. El día consistía en darse un paseo hasta la oficina de venta de una de las compañías navieras que cruzan el Caspio. Es complicado conseguir billete. No hay horarios fijos, los barcos salen cuando están llenos y cuando las condiciones meteorológicas lo permiten. Así que todos los días Sue, Masa y yo nos dábamos un paseo de unos 40 minutos para intentar comunicarnos a través de Google Translator con la señora de la naviera y luego tomarnos un café y dar una vuelta. Después vuelta al hostel, comprobar en internet la localización de nuestro barco más probable y a intercambiar información con el resto de viajeros.

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Difícil diálogo con la señora de ventas

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Nuestro barco camino de Aktau

Finalmente un día Masa y yo nos hicimos con unas tarjetas SIM. Llamé a un tipo que tenía una agencia que conseguía billetes desde el puerto de Kuryk, a unos 75km al sur de Aktau. Después de tiras y aflojas, y ya que éramos unos 11, nos prometió que esa noche uno de sus empleados vendría a nuestro hostel para vendernos los billetes porque un barco salía al día siguiente. A eso de las 10 llegó en su coche y abrió el taco de billetes en blanco. Fue rellenando nuestros nombres y cobrando. Otro de los momentos del viaje: la alegría de mis amigos japoneses mientras compraban su billete y el abrazo de felicitación con Masa y Sue. Misión cumplida 🙂

El barco se llamaba Professor Gul. Un nombre tan docente me pareció un buen presagio. Después de pasar los controles aduaneros de Kazajistán pudimos embarcar (¿por qué cuando viajas en avión no se dice “enavionar”?). Reparto de camarotes y espera de 3 horas hasta que el carguero estuvo lleno de mercancía. Finalmente el barco se movió. Os podéis imaginar lo especial del momento. Todos a pasear alegremente por cubierta charlando, sacando fotos, pensando… Gran recuerdo 🙂

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Mis queridos amigos japoneses tomaron mucha confianza conmigo. En vez de George me llamaban siempre Jyo-ji San. Añadir San al final de un nombre es una forma de cariño y respeto. Yo también empecé a llamar así a Masa San. Mi nuevo amigo es un artista de la fotografía y un poco poeta. Le gustaba cuando le decía que en este viaje los atardeceres eran muy especiales para mí porque detrás de ese sol estaba mi casa. Es lo que tiene viajar hacia el oeste. Así que me regaló esa foto sin que yo me diera cuenta para que tuviera un recuerdo de que lo iba a conseguir. Que cruzar el Caspio significaba el principio del fin de mi viaje. Que después de eso ya todo iba a ser más fácil. Arigatou gozaimasu Masa San 🙂

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Después de unas 32 horas de travesía, esperas en ambos puertos incluidas, llegamos a Bakú, donde sólo estuve dos noches. Tenía muchas ganas de llegar a Georgia y montar otra vez en tren. Me despedí de Masa San, Sue y Janet y salí con el resto de amigos japoneses hacia Tbilisi en un tren nocturno. Georgia es un país muy bonito lleno de montañas pero decidí dejarlo para más adelante y visitar primero Armenia.

Armenia. Me gustaría poder transmitir lo que fue Armenia. El paisaje es duro, su historia también. En cierto modo, llegar a Armenia fue como llegar a casa. Después de más de 17.000km de hermosos caracteres chinos, desiertos, templos budistas, mezquitas y enormes montañas, fue agradablemente hogareño sentarse en un monasterio, todavía tan lejos de casa, y sentir el crepitar de las velas entre toda esa iconografía tan familiar. Los monasterios, sí, y el monte Ararat, hoy en Turquía, y el genocidio de 1915, y la historia de la Gran Armenia. Y el duduk. Siempre el duduk, con ese sonido tan de viaje, tan de este viaje, un sonido que sirve para cualquier viaje en solitario, pero para este más que ninguno. Armenia. Volveré…

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Volví a Georgia por carretera. Tras una noche solitaria y melancólica en Tbilisi me marché a Kazbegi, donde volví a encontrarme con mi querido Masa San, y desde allí decidimos recorrer el país juntos. Volvimos a Tbilisi y de allí tomamos una eterna furgoneta que nos llevó hasta el pueblecito de Mestia en 12 horas de dura carretera, sobre todo en los últimos tramos. Allí hicimos varias excursiones y visitamos Ushguli, que si consideras Georgia como Europa, es la población europea más alta, a 2100m.

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Y después de todas esas excursiones volvimos a Tbilisi y nos separamos, Masa camino de Armenia y yo en busca de algún tipo de transporte que me llevara a Kars, en Turquía, para poder llegar a Estambul. Eso os lo contaré ya muy pronto desde Zaragoza, en el que será el último post de este viaje. Porque ahora ya puedo decir que, si no ocurre nada fuera de lo normal, voy a poder completar mi vuelta a casa, Hong Kong-Zaragoza. Saludos desde Eslovenia 😉

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Coming back home: Hong Kong-Zaragoza. Central Asia

The border crossing between China and Kyrgyzstan through the Torugat pass was very exciting. After gathering a group of five people and hiring the services of an agency, we left on June the 13rd. Once we passed the Chinese controls between Kashgar and the border, we managed to cross into Kyrgyzstan. We arrived just at lunchtime, so as soon as we crossed over to the new country, my dear Chinese people, who had treated me so well during the last 58 days, closed the gate and went to eat. Yes, only one gate separated me from China. My entry into the country in Shenzhen came to my mind, with all that technology and digital photos. It seemed very poetic to leave the country between smiling greetings and the closing of a padlock at 3,752 meters high. Goodbye China, I’ll be back soon …

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Melancholy soon gave way to the usual joy of arriving at a new place. Kyrgyzstan was the country I most wanted to meet in Central Asia and exceeded my expectations. In fact I was going to stay about two weeks and in the end I stayed 33 days. The journey from Kashgar ended in Naryn, a small village that I liked a lot and where I decided to stay a few days with some of the traveling companions. Kyrgyzstan was going to be a country of landscapes, friends and World Cup. I had shared the van with Sue and Janet from New Zealand, Joseph from Malaysia, Malween from France and Rebecca from New Zealand, all of them great. With Malween I made a very special friendship because we have a similar sense of humor and we love mountains. Two days later we planned a hiking with the aim of finding a shepherd who would lodge us in his yurt to spend the night. After a lot of hike, we found this lovely couple.

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Their main activity is obviously livestock. They are constantly milking their horses to make Kumis (or Kymyz), a drink based on fermented horse milk that has a peculiar flavor that foreigners don’t like so much…

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After some more hikings in the small village of Kochkor, we arrive in Bishkek, the capital. There I stayed three days until the Uzbek Embassy opened and I could apply for my visa. While it was being processed, I traveled to Almaty, one of the two main cities of Kazakhstan. Almaty is a rich city, with numerous cafes and restaurants. I did not like it so much and besides they eliminated Spain from the World Cup by penalties, but well, it was good to visit. I liked this memorial from the WWII that reminded me that it started in 1941 for the Russians…

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I returned to Bishkek, I picked up my visa and traveled to Karakol. There I met Malween again and spent four great days in the mountains with a wonderful couple of Belgian friends, Marie and Roman. As a reward for those four hard days of mountain, in the yurt where we stayed the last day the owners set a TV to watch the semifinal between Belgium and France. Malween enjoyed a lot…

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The following days I got closer to the border with Tajikistan. I crossed the whole country from east to west until I reached Arslanbob, where after some last hikings I said goodbye to my beloved Malween and went to Osh. There I hired a transport in a 4×4 to travel the Pamir Highway in Tajikistan, the only possible way of doing this. I shared a car with Anne and Andreu, from Germany and Barcelona. We spent six wonderful days between beautiful mountains and raging rivers. The border with Afghanistan was on the other side of the river that we followed for more than 300 kilometers, so the hikings we did during the six days allowed us to see the summits of Afghanistan and those of its neighbor Pakistan.

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Once in Dushanbe, the capital of Tajikistan, it was relatively easy to hire another transport to the border with Uzbekistan in Penjikent, recently opened to foreigners. When crossing the border there are a lot of taxis that take you to the legendary Samarkand, only 35 km away. I spent five days there before starting to cross the country diagonally. I liked the city although less than I expected. The same thing happened to me in the cities I would visit later, Bukhara, Khiva and Nukus. The memory of Iran was present all the time in Uzbekistan, not being able to avoid the comparison between both countries, in which Iran always won. But I did some great night walks though 🙂

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But my head was already somewhere else. As the visa for Turkmenistan was problematic to get and I had already visited Iran in the spring of 2013, I decided to change my initial route and continue my journey across the Caspian Sea from the Kazakh city of Aktau to the Azeri of Baku. In Samarkand I met again with Sue and Janet who were also interested in this journey, so we decided to make the 28 hours train between Nukus and Aktau together. This trip was one of the best experiences so far. I love trains, and eating instant noodles at two in the morning in a third-class car while everyone sleeps and the little wind from the open window relieves the heat of the day, it’s something very nice 🙂

Once in Aktau another adventure began, which was to find a boat and to buy a ticket for it, but I’ll tell you that in the next post. Right now I am writing to you from Baku (Azerbaijan) and tonight I’m taking a night train to Tibilisi, Georgia’s capital. I’m going to spend the next weeks in Georgia and Armenia before heading to Istanbul. I really want to visit these two countries. For Armenia I have to deviate from the route because its borders with Azerbaijan and Turkey are closed but it is a country that I do not want to miss. I post a map of my past route and the one that is to come. See you soon 🙂

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Volviendo a casa Hong Kong-Zaragoza: Asia Central

El cruce de la frontera entre China y Kirguistán a través del paso de Torugat fue muy emocionante. Después de reunir a un grupo de cinco personas estupendas y contratar los servicios de una agencia que nos pusiera toda la burocracia en orden, nos pusimos en marcha el 13 de junio a primera hora. Una vez superados los numerosísimos controles fronterizos chinos que hay entre Kashgar y la frontera, conseguimos cruzar a Kirguistán. Llegamos justo a la hora de la comida, así que nada más cruzar al nuevo país, mis queridos chinos, que tan bien me habían tratado durante los últimos 58 días, cerraron la verja y se fueron a comer. Sí, tan sólo una verja me separaba de China. Me vino a la mente mi entrada en el país a través de Shenzhen, con toda esa tecnología y fotos digitalizadas. Me pareció muy poético dejar el país entre saludos sonrientes y el cierre de un candado a 3.752 metros de altura. Adios China, volveré pronto…

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La melancolía dio pronto paso a la habitual alegría de llegar a un nuevo lugar. Kirguistán era el país que más ganas tenía de conocer de toda Asia Central y superó mis expectativas. De hecho iba a quedarme unas dos semanas y al final fueron 33 días. El trayecto desde Kashgar finalizó en Naryn, una pueblecito que me gustó mucho y donde decidí quedarme unos días junto con algunos de los compañeros de viaje. Kirguistán iba a ser país de paisajes, amigos y Mundial. Había compartido furgoneta con Sue y Janet de Nueva Zelanda, Joseph de Malasia, Malween de Francia y Rebecca también de Nueva Zelanda, todos estupendos. Con Malween hice una amistad muy especial porque tenemos un sentido del humor parecido y nos encanta la montaña. A los dos días planeamos una escapada a las montañas con el objetivo de encontrar a algún pastor que nos alojara en su yurta para pasar la noche. Después de mucho caminar y algún que otro despiste, nos encontramos a esta adorable pareja.

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Su actividad principal obviamente es la ganadera. Están constantemente ordeñando sus yeguas para poder fabricar Kumis (o Kymyz), una bebida a base de leche fermentada de caballo que, bueno, tiene un sabor peculiar que no acaba de convencer a los extranjeros…

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Después de algunas excursiones más en el pueblecito de Kochkor, llegamos a Bishkek, la capital. Allí permanecí tres días hasta que abrió la embajada de Uzbekistán donde solicité mi visado para ese país. Mientras se tramitaba me marché cinco días a Almaty, una de las dos principales ciudades de Kazajistán, país para el que no necesitaba ningún visado. Almaty es una ciudad rica, con numerosos cafés y restaurantes. No me gustó mucho y encima eliminaron a España del Mundial por penalties, pero bueno, estuvo bien visitarla. Mi lugar favorito fue este memorial de la Segunda Guerra Mundial, que para los rusos empezó un poco más tarde.

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Vuelta a Bishkek, recogida del visado y viaje a Karakol. Allí volví a encontrarme con Malween y pasamos cuatro días estupendos en las montañas con una pareja maravillosa de amigos belgas, Marie y Roman. Como recompensa a esos cuatro duros días de montaña, en la yurta donde nos alojamos el último día nos tenían preparada una tele para poder ver la semifinal entre Bélgica y Francia. Malween se quedó más contento…

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Los días siguientes los planifiqué de manera que me fuera acercando a la frontera con Tajikistán. Atravesé todo el país de este a oeste hasta llegar a Arslanbob, donde después de unos últimos paseos montañeros me despedí de mi querido Malween y me dirigí a Osh. Allí contraté un transporte en un 4×4 para recorrer la Pamir Highway en Tajikistán, la única manera posible. Compartí coche con Anne y Andreu, de Alemania y Barcelona. Fueron seis días estupendos entre preciosas y altísimas montañas y ríos rabiosos de agua. La frontera con Afganistán estaba al otro lado del río que seguimos durante más de 300 kilómetros, así que las excursiones que hicimos durante los seis días nos permitieron ver las cumbres de Afganistán y las de su vecino Pakistán.

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Una vez en Dushanbe, la capital de Tajikistán, fue relativamente fácil contratar otro transporte hasta la frontera con Uzbekistán en Penjikent, recientemente abierta a los extranjeros. Al cruzar la frontera hay un montón de taxis que te llevan hasta la legendaria Samarcanda, a tan sólo 35 km. Pasé cinco días allí antes de comenzar a recorrer todo el país en diagonal. La ciudad me gustó aunque menos de lo que esperaba. Lo mismo me pasó en las ciudades que visitaría después, Bukhara, Khiva y Nukus. El recuerdo de Irán estuvo presente todo el tiempo en Uzbekistán, no pudiendo evitar la comparación entre ambos países, en la que Irán siempre salía muy favorecido. Pero hice unos paseos nocturnos estupendos, cuando el calor aflojaba y las vistas no desmerecían.

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Pero mi cabeza estaba ya en otro sitio. Como el visado para Turkmenistán era problemático de conseguir y ya había visitado Irán en la primavera de 2013, decidí cambiar mi ruta inicial y continuar mi viaje cruzando el mar Caspio desde la ciudad kazaja de Aktau a la azerí de Bakú. En Samarcanda me volví a encontrar con Sue y Janet que también estaban interesadas en esta travesía, así que decidimos hacer juntos las 28 horas de tren entre Nukus y Aktau. Este viaje fue una de las mejores experiencias hasta ahora. Me encantan los trenes, y tomarme unos fideos instantáneos a las dos de la madrugada en un vagón de tercera clase mientras todo el mundo duerme y la brisita de la ventanilla abierta te alivia el calor del día, es algo que nunca se olvida.

Una vez en Aktau comenzó otra aventura, que fue encontrar un barco y comprar billete para el mismo, pero eso os lo contaré en el siguiente post. Ahora mismo os escribo desde Bakú (Azerbaiyán) y esta noche salgo en tren nocturno con dirección a Tibilisi, capital de Georgia. Voy a pasar las siguientes semanas entre Georgia y Armenia antes de dirigirme a Estambul. Tengo muchas ganas de visitar estos dos países. Para Armenia tengo que desviarme de la ruta porque sus fronteras con Azerbaiyán y Turquía están cerradas pero es un país que no me quiero perder. Os dejo un mapita de mi ruta pasada y la que está por venir. Hasta pronto 🙂

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Volviendo a casa: Hong Kong-Zaragoza. Parte II China (Shaanxi, Henan, Gansu, Xinjiang)

Tenía muchas ganas de llegar a Xian. Esta ciudad llevaba muchísimo tiempo en mi lista de deseos. A partir de aquí giro al oeste y vuelta a casa. Además también llevo bastante tiempo enamorado de la dinastía Tang y Xian fue una de sus dos capitales, junto a Luoyang, un poquito más al este. El viaje en tren desde Chengdu a Xian transcurrió sin incidentes. La ciudad me encantó desde el primer momento. Reservé una habitación al lado del barrio musulmán y en cuanto dejé mis cosas me fui a cenar. El barrio musulmán es uno de mis lugares favoritos de Xian, fundamentalmente por su vitalidad y su oferta gastronómica. Coincidí con el mes de ramadán y los neones que lo recordaban contribuían a darle a la noche un toque todavía más mágico y espiritual.

Durante el día la fiesta era otra. Cientos de personas callejeando y probando todo tipo de delicias. Mi favorita era estos fideos llamados “biang biang mian”. Esa es más o menos la transcripción fonética, porque los caracteres para escribirlos son probablemente los más difíciles de toda la escritura china.

Si la gente en China es simpatiquísima, en Xian son especialmente simpáticos. Uno no para de responder a los saludos de la gente por la calle. El mejor momento es cuando me piden una foto juntos. Al principio les da un poco de vergüenza pero cuando reúnen el valor de pedirlo o se lo ofrezco yo, lo pasamos muy bien. Os pongo dos de mis favoritas: unas niñas monísimas que no paraban de reírse y un borrachín con su lata de cerveza que encontré en las murallas de la ciudad y con el que me reí mucho también.

Y es que, en mi opinión, la gente, la gastronomía y la Historia son lo mejor de China. Con esta última no os voy a aburrir mucho. Simplemente deciros que me lo paso en grande cada vez que encuentro algo relacionado con la dinastía Tang (618-907 AD), que en esta zona y en lo que me quedaba de recorrer en China, es mucho. Los museos de Xian (antigua Chang An) y de Luoyang están llenos de maravillas de la que, para la mayoría de los chinos, fue su época de mayor esplendor. Como curiosidad simplemente deciros que en chino, los numerosos Chinatown esparcidos por el mundo entero se denominan Tángrénjie, literalmente “calle de la gente Tang”. Aquí os dejo un vídeo muy cortito con unas pinceladas de mi dinastía favorita 🙂

También visité los famosos guerreros de Terracota, pero como estaban llenos de turistas y además pertenecen a la dinastía Qin (221-206 BC), tampoco voy a incidir. Me parece mucho más interesante presentaros a Le, una persona maravillosa que conocí en Chengdu y que por motivos de trabajo tuvo que venir a Xian. Así que pudimos vernos otra vez y, por ejemplo, recorrer en bicicleta las maravillosas murallas de la ciudad.

Me desvié un poco al este para viajar a Luoyang (G en el mapa de arriba), segunda capital de la dinastía Tang. Sabía que iban a maravillarme y me maravillaron: las cuevas de Longmen. A diferencia de las de Mogao, de las que os hablaré más adelante, estas estatuas están esculpidas directamente en la roca. Fue muy emocionante subir esas escaleras y encontrarme poco a poco con esa imagen de Buda que, según cuentan, Wu Zetian, la única emperatriz en la historia de China, hizo esculpir a su imagen y semejanza y que yo llevaba tanto tiempo queriendo visitar.

Os dejo también esta foto desde el otro lado del río para que os hagáis una idea de las dimensiones reales y de por qué es aconsejable madrugar mucho y visitarlas a primerísima hora.

Vuelta a Xian y comienzo de lo que se conoce como Ruta de la Seda. A partir de entonces “Viaje al Oeste” El corredor de Hexi, en la provincia de Gansu (la boca y la garganta de la China antigua), Xinjiang, Asia Central… Cuatro paradas marcaron mi itinerario. Zhangye (A en el mapa de arriba), donde cuenta la leyenda que Marco Polo se detuvo un año por la amabilidad de la gente y la belleza de sus mujeres. A mí me maravilló la grandeza de su Buda, sus montañas de colores y los templos excavados en montañas.

Jiayuguan (B en el mapa de arriba). Límites político-territoriales de la antigua dinastía Tang y de tantas otras. A partir de aquí acababa China y también su gran muralla. Con un poco de imaginación puedes escuchar la desesperación de los condenados al exilio que dejaban el imperio del centro en este lugar. Lástima que en la foto no se distingan las preciosas montañas nevadas del fondo. En esta época del año hay mucho polvo suspendido por las tormentas de arena y no se aprecian bien.

Dunhuang (D en el mapa de arriba). Maravillosas, espléndidas las cuevas de Mogao. Eso sí, fotos prohibidas dentro de las cuevas y guía particular obligatorio. Os animo a que busquéis fotos en internet. Salí encantado y aprendí muchísimo del budismo chino y de mi querida dinastía. Eso sí, tuve la suerte de estar en el último grupo del día y pude sacar unas fotitos del exterior de las cuevas sin gente mientras charlaba con mi encantadora guía que se mostraba entusiasmada ante mi aluvión de preguntas 🙂

Aproveché también para darme unos paseos por las enormes dunas cercanas y sentirme un poco explorador. Fue otro de los momentos del viaje. Sólo entre las dunas, sol, calor y arena, mucha arena. Estuvo saliendo arena de mis zapatillas durante cinco días. Me lo pasé en grande subiendo y bajando dunas, como un niño en una playa seca infinita.

Turpan (C en el mapa de arriba). Parada en esta ciudad-oasis para admirar sus famosos viñedos y árboles frutales. Es el lugar más cálido de China porque está a 154 metros bajo el nivel del mar, segunda depresión más profunda del planeta después del mar Muerto.

Y de Turpan a Urumqi. Allí me llevé la sorpresa del viaje, y es que mi querida Le vino a hacerme otra visita. Y como le hacía ilusión visitar Kashgar (o Kashi) pues cambié mis planes y, en vez de cruzar a Almaty en Kazajistán decidí tomar un tren con ella de 20 horitas y nos fuimos a esta mítica ciudad de la ruta de la seda, con su barrio antiguo y su mercado de animales de los domingos, donde nos tomamos unos fideos con cordero muy ricos y unas deliciosas rodajas de sandía.

Y ya en Kasghar me tocó despedirme de China. Conseguí reunir a un grupo de cinco personas estupendas poniendo carteles en los albergues y organicé lo que a mí me gustaba llamar “la expedición” para cruzar a Kirguistán a través del paso del Torugat. Pero la salida de China y la entrada en ese precioso país será ya cosa del siguiente post. Hasta pronto 😉

 

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Coming back home: Hong Kong-Zaragoza. Part II China (Shaanxi, Henan, Gansu, Xinjiang)

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Coming back home: Hong Kong-Zaragoza. Part I China (Hong Kong, Yunnan, Sichuan)

It all started in that rooftop in Hong Kong. I saw the lights of the planes above my head and I was thinking how to get home if one day those devices stopped flying. I liked the idea and started thinking about it. I thought that when I left the city I would go home as I came, with a backpack but, this time, by land. And here I am…

I believe that the happiness of a plan should not be subject to the achievement of the final goal. Happiness is not destiny, it is the way. I say this because this trip will end whenever, ideally in Zaragoza, but if the motivation of it disappears I will not hesitate to finish it, throw myself in one of those black hole-airports, and return home.

At the moment I write from Xian, one of the key stops of the trip and its turning point. This city divides the Chinese route into two very different parts. The first, from Hong Kong to here through Yunnan and Sichuan, more landscaping, harder, more Tibetan, unpaved roads, populations at more than 4,000 meters high and cold. From here the road becomes more historical, more desert, as a silk road, somewhat Muslim, with territorial conflicts and hot.

But as always a picture is worth a thousand words, here there is a map with the route made so far from Hong Kong …

… another of what I have left of China …

… and the entire route in its Chinese part

Then, if I still feel strong and the economy respects me, Central Asia will come, a zone of difficult orography and bureaucracy. We will see how I am by then because the mountains are very high and getting some visas is as difficult as climbing one of them.

HONG KONG, YUNNAN, SICHUAN

I finally left Hong Kong in November 2017. Since this route is very complicated to do in winter, I decided to buy a return ticket for April. I smiled as I boarded the Madrid plane while thinking that leaving was to start coming back. I landed in Hong Kong and immediately I got a mixture of sadness and getting tired that disappeared as soon as I remembered that I was only there to visit very dear friends and get a multi-entry visa for China. The visa was much easier to obtain than expected. Meeting my friends was much more difficult and I could not see them all. I apologize for those I could not see. They were days of walks, hugs and dinners, good wishes and someday we will see each other again. This city and its people always be in my heart.

I crossed the border into mainland China in Shenzhen with a lot of noisy children who study in Hong Kong but live on the other side. The borders are usually a serious and grey place, of uniforms and forms, so I loved filling mine among laughter and games. I took it as a good omen.

I had trouble finding the hotel. When I did, I went straight to pick up the train ticket that I had booked online and had dinner near the station. The next day very early in the morning I left for Kunming, the capital of Yunnan. I had visited the city in September 2016 on my way to Dali, further north. This time I made the same route. I stayed three nights in Kunming and visited my friend Chris, whom I met during those months of volunteering in India and of which I have already told you about him. Then I took the train to Dali and I stayed again at the hostel where I spent two weeks while trying to study Mandarin. It is a great place to start the book that I am going to write during this trip. I will tell you about it some day 😉

In Dali I loved seeing again my little young teacher, my dear Susanita, who is an absolute love of sympathy and kindness, who invited me to dinner “because that’s what a teacher does in China with her student” and who was very happy to see me again. And I was even happier to see her again.

And then the unknown began. The short trip to Shangri-la lasted less than five hours. I divide the journeys into short ones (less than five hours) or long (more than five hours). The city is about 3,200 meters high and breathes differently. They changed the name because of film from the 30s that I strongly recommend (Lost Horizons) and thus get more tourists. Marketing Strategy. I liked the town so so. With some pretty temples …

… and some night walks with patriotic films of communist shadow.

I especially liked the temple of 100 chickens, because I love these animals and because I was alone inside. When I was sitting by the candles I could even see a little rat that kept me company while I was inside.

I traveled to the capital of the county, Deqen, for a trip I had always wanted to do. It is a small village lost to 40 or 50 kilometers from the political border of Tibet but that has all its essence. What I like is that you can only reach it after a walk of about five hours. No cars or noise or paved streets. And during the days I was there I had the immense luck of making a group of wonderful friends who spoiled me like never before. In fact, we are still in contact today through a Wechat group. I miss them a lot, especially at meal times, when it was a real show to start our “chopstick-war”. I love you a lot, Family. See you soon in Spain 🙂

I returned to Shangri-la. We said goodby and I started a nostalgic journey of eight hours by unpaved road to Daocheng, already in Sichuan province. There, in the Yading National Park, I also had the opportunity to walk among the mountains, this time alone. It was fantastic to be up there with no one around, at 4,800 meters of altitude between 6,000 meters mountains, far from everything and with my mind full of past memories and future plans. A great moment..

Long trip to Litang for 6 hours. It is a sacred place. Here the seventh Lama was born. It is located at an altitude of 4,014 meters, 400 more than Lhasa, and it was very difficult for me to sleep at night when the breathing deepens. My nose was a little blocked and I had to breathe through my nose and mouth, which is not very comfortable. However, as I felt pretty fit, during the day I would go up to some nearby hills and sit down to see the little village and eat chocolate and drink tea 🙂

And when I got tired of yak butter, and yak milk tea, and the yaks themselves…

… I took a van and, after a very long twelve-hour trip, I arrived in Chengdu, the capital of Sichuan, with some 14 million souls. There I met Patxi, from Pamplona, and we became very close friends. Thanks to him, I got great news: they could extend my permission of stay in China for another 30 days without having to leave the country and keep my multi-entry visa. I had to stay in the city for nine days but I did not care at all. I took advantage and visited Amy in Luzhou, one of the friends of the Family, who kindly hosted me at her house for three days (it’s the route that goes from Chengdu to the south on the map) She introduced me to many of her friends and also in the wonderful cuisine of Sichuan, one of the most famous (and spicy) in the country. The wait in Chengdu also felt short. I did a customized cooking course in which I was taught to cook my two favorite Chinese dishes. Patxi also took care of me and we had a great time together with lots of funny moments and coffee, which I don’t usually drink, but with him it is impossible not to do so.

And the day came, and they gave me the extension, and I bought the ticket, and I left for Xian. And so I tell you and I hope to do it again in less than a month, when I’ll sadly have to leave China and see if I’m still traveling. We’ll see 😉

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